sábado, 20 de febrero de 2016

ONDAS GRAVITACIONALES EN FEMENINO

Las ondas gravitacionales, o más bien su detección, serán el gran descubrimiento científico de este año (aunque su detección se produjese el 14 de septiembre de 2015. En Ciencia hay que estar seguro de los datos antes de decir nada). Lo más lógico es preguntarse, ¿qué son las ondas gravitacionales?... Las ondas gravitacionales son vibraciones en el espacio-tiempo. El gran Albert Einstein, hace exactamente un siglo, llegó a una  conclusión: Los cuerpos más violentos del cosmos liberan parte de su masa en forma de energía a través de este tipo de ondas. Su detección en septiembre de 2015 ha supuesto una nueva confirmación de la Teoría General de la Relatividad desarrollada por el físico alemán. Albert Einstein y su Teoría de la Relatividad sigue haciendo historia un siglo después...

Las ondas gravitacionales son comparables a las ondas que se mueven en la superficie de un estanque o al sonido en el aire. Las ondas gravitacionales deforman el tiempo y el espacio y, en teoría, viajan a la velocidad de la luz. Su paso puede modificar la distancia entre planetas, aunque eso sí, de forma muy leve. Kip StephenThorne, uno de los pioneros en la búsqueda de estas ondas, considera que estos efectos deben ser especialmente intensos en las proximidades de la fuente, donde se producen "tormentas salvajes" que deforman el espacio y aceleran y desaceleran el tiempo. ¿Ciencia ficción?... No, Física Relativista...


Para llevar a cabo este descubrimiento se ha empleado el LIGO. Las siglas provienen de Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory. Su construcción comenzó en 1984 con Kip S. Thorne, titular de la cátedra Feynman del Instituto tecnológico de California (Caltech), y de Reiner Weiss, catedrático de física en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT). Ha tenido unos costes de desarrollo y operaciones de 365 millones de dólares.


La Interferometría es un principio físico basado en que dos ondas de luz que coinciden en fase se amplifican mientras que dos ondas en oposición de fase se cancelan, existiendo también cualquier combinación intermedia. Esto permite, mediante la medición del grado de cancelación o amplificación de dos haces láser, realizar mediciones de superficies menores a la longitud de onda.

Rainer Weiss, uno de los padres científicos de LIGO, ha explicado de una forma muy gráfica lo que ha significado la detección de las ondas gravitacionales: "Tomen una cinta de un metro y divídanla por un millón. Eso les dará una micra, el tamaño de una célula o de un cabello fino. Vuelvan a dividir eso por un millón y tendrán el tamaño de un átomo de hidrógeno. Pues aún deberían dividirlo de nuevo por un millón para tener el tamaño del movimiento que hemos detectado con LIGO".

En este gran descubrimiento ha participado un equipo de investigadores de la Universidad de la Islas Baleares. Y aquí se encuentra nuestra onda gravitacional en femenino: Alicia Magdalena Sintes Olives.

Alicia Magdalena Sintes Olives es profesora titular de la Universidad de las Islas Baleares en el área de Física Teórica. Doctora en Física por la UIB, ha realizado estancias postdoctorales, primero con una beca Marie Curie y posteriormente como investigadora senior en el Instituto Max Planck für Gravitationsphysik de Alemania, así como otras estancias más cortas en países como Canadá, Reino Unido o Austria.

Su investigación se centra en el campo de la astronomía de ondas gravitacionales. La doctora  Alicia Sintes tiene una larga trayectoria de participación en grandes colaboraciones internacionales como LIGO, GEO (principales detectores de ondas gravitacionales) y también está involucrada en la misión espacial eLISA y en el diseño de futuros detectores como Einstein Telescope. Alicia Sintes ha liderado diferentes investigaciones dentro de las colaboraciones de LIGO y GEO y ha ocupado diversos puestos de responsabilidad en ellas.

Por otro lado, Alicia Sintes ha sido asesora científica de la Agencia Espacial Europea: como miembro del ESA's Fundamental Physics Advisory Group y como miembro del Fundamental Physics Roadmap Advisory Team. A su vez fue miembro del grupo G8 de la Red de infraestructuras de Astronomía y miembro de la Red de Interlocutores Universitarios para el 7º Programa Marco, grupo de Seguridad y Espacio, del Servicio Europa I+D de la CRUE.

Con respecto a la detección de las ondas gravitacionales, la investigadora ha comentado en distintos medios: "Es un momento histórico para la física y la astrofísica... comienza una nueva era protagonizada por la astrofísica gravitacional".

En declaraciones a Huffingtonpost, Alicia Sintes confiesa haber vivido una "época dura" por la situación de la ciencia en España durante los últimos años. "Nosotros no montamos los observatorios, pero necesitamos financiación para sostener los recursos computacionales, los ordenadores que utilizamos o los viajes a las reuniones de trabajo y los turnos del detector Advanced LIGO", comentaba a este medio de internet. La inversión en I+D "es fundamental para sobrevivir y competir al mismo nivel que los investigadores de Caltech o el Instituto Max Planck", señala. Alicia Sintes afirma que "la ciencia y la educación impulsan a un país", por lo que pide al próximo gobierno nacional y a las administraciones regionales "que no se olviden de la investigación".

La detección de las ondas gravitacionales no solamente ha supuesto la confirmación de una de las Teorías científicas más importantes de la Ciencia sino que además nos ha permitido conocer a otra investigadora destacada: Alicia Sintes.

Imágenes:
www.huffingtonpost.es
www.goodreads.com
Información:
www.huffingtonpost.es
www.uib.es/es/personal
www.elpais.com
www.elmundo.com

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